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Espace
Cassini : le début de la fin
Cassini : le début de la fin
© NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

| Pierre-François Mouriaux

Cassini : le début de la fin

La sonde américaine, sur orbite autour de Saturne depuis 13 ans, a entamé le 26 avril son plongeon final, qui se terminera dans 4 mois et demi dans l'atmosphère de la planète, après 22 passages à travers ses anneaux.

Lancée le 15 octobre 1997 et placée autour de Saturne le 1er juillet 2004, la sonde Cassini est entrée dans la phase finale de sa mission, qui devait initialement durer quatre ans (jusqu'au 30 août 2008). Le 26 avril, à la vitesse vertigineuse de 123 600 km/h, elle a effectué le premier des 22 passages qu'elle doit effectuer au travers des anneaux de la planète, avant son grand plongeon dans l'atmosphère, le 15 septembre prochain. Durant 20 heures, la sonde a cessé d'émettre, son antenne ayant été pointée vers l'avant afin de se protéger d'éventuelles collisions avec des poussières.

La reprise de contact a été l'occasion de découvrir de nouvelles vues de la couche nuageuse de la géante gazeuse, à une altitude de seulement 3 000 km : jamais un engin spatial ne s'était autant approché Saturne.

Un nouveau passage entre les anneaux et la planète est prévu mardi prochain.

 

Retrouvez l'article complet d'Eric Bottlaender, Le « grand final » de Cassini, dans le n°2545 d'Air & Cosmos, paru ce vendredi 28 avril 2017.

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