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L’Europe débarque sur Ryugu

Mascot lors de son approche finale de l'astéroïde Ryugu, le 3 octobre © CNES/DLR

Chaque fin de semaine, une photo qui a fait l’actualité ou retenu notre attention. Le 3 octobre, le robot franco-allemand Mascot s’est posé avec succès sur l’astéroïde Ryugu. Un nouvel exploit historique.

Après Titan, la plus grande lune de Saturne, en janvier 2005, puis la comète 67P/Tchourioumov-Guérassimenko, en novembre 2014, l’Europe s’est posée avec succès sur un astéroïde, à plus de 325 millions de kilomètres de la Terre !

Le 3 octobre à 1 h 57 UTC, le petit atterrisseur Mascot (Mobile Asteroid surface SCOuT), développé par le Cnes et le DLR, s’est séparé de la sonde japonaise Hayabusa 2 (lancée en décembre 2014). Celle-ci se trouvait alors à 51 m de distance de l’astéroïde (162173) Ryugu, qui a été observé pour la première fois en mai 1999 et dont le relief chaotique a été révélé par les deux mini-rovers japonais Minerva II A et B, le 21 septembre précédent.

 

Manœuvre de retournement et bonds sur Ryugu.

A une vitesse d’environ 15 cm par seconde, Mascot a entamé une descente d’une dizaine de minutes. Il a rejoint comme prévu la zone retenue par les équipes scientifiques en août dernier, MA-9 (depuis rebaptisée Alice au pays des merveilles), située dans l’hémisphère sud de l’astéroïde. Il y règne une pesanteur 80 000 fois moindre que sur Terre. Après plusieurs rebonds sur le sol, l’engin de 10 kg (dont 3 kg de charge utile) s’est immobilisé la tête en bas. Mais il est parvenu à se retourner à l’aide de son bras motorisé.

Equipé de quatre instruments, Mascot a pu, 17 heures durant, effectuer des analyses in situ en deux points distincts, bondissant de l’un à l’autre grâce à un système de roue gyroscopique, lors de sauts de 15 m à l’horizontale. La mission s’est achevée à l’épuisement de sa batterie.

Ici, une image prise par Mascot durant la descente. L’ombre de l’atterrisseur apparaît en haut à droite.

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