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Il y a 40 ans, Viking 1 sur Mars

Premier panoramique réalisé par Viking 1 le 20 juillet 1976. © NASA/JPL

Ce 20 juillet marque le quarantième anniversaire de l'arrivée sur la planète rouge de la sonde Viking 1. Le premier atterrissage américain constitua suscita l'engouement du public.

Lancée le 20 août 1975 depuis le centre spatial Kennedy à l'aide d'un Titan III/Centaur, la sonde américaine Viking 1 se plaça sur orbite la planète Mars le 19 juin 1976 et entama une campagne d'observation d'un mois pour identifier un site d'atterrissage pour son atterrisseur, d'une masse d'environ 600 kg.

Initialement prévu le 4 juillet (date du Bicentenaire américain), l'atterrissage s'effectua finalement le 20 juillet à 11h53 UTC, dans l'ouest de la plaine Chryse Planitia (22,697° N, 311,778° E).

La première d'image du sol fut réalisée seulement 25 secondes après l'atterrissage et sa transmission dura quatre minutes. Un panoramique à 300° fut réalisé durant les 7 minutes suivantes, dévoilant un monde rocailleux, désolé et... sans vie, mais enthousiasmant la presse et le public (notre photo).

Prévu pour une mission nominale de 90 jours, Viking 1 fonctionna 2 245 sols (jours martiens, soit 2 306 jours terrestres). Le contact fut perdu le 11 novembre 1982, après l'envoi d'une commande erronée depuis la Terre.

Entre temps, la Nasa avait posé un second atterrisseur, Viking 2, sur le site de Cydonia Mensae. Il fonctionna du 3 septembre 1976 au 11 avril 1980. Il fut mis hors service après le constat que ses batteries commençaient à défailler.

 

 

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