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Deux Boeing KC-46 se ravitaillent en vol

Un KC-46 s'apprête a ravitailler sur un autre avion du même type © Boeing

Boeing a annoncé que pour la première fois, deux KC-46 se sont ravitaillés en vol à l'occasion d'un vol d'essai.

Le vol a duré quatre heures et les deux appareils se sont successivement ravitaillés. Au total plus de 17 tonnes de carburant ont été transférés entre les deux avions durant ces essais. Selon Boeing un rythme maximal de 1 200 gallons (4542 littres) par minutes a été atteint. Ces essais ont été conduits par une équipe de l'US Air Force.

Le KC-46 est le futur ravitailleur en vol des forces aériennes américaines. Dérivé du Boeing 767 il doit remplacer les KC-135 et les KC-10. Boeing prévoie de produire 179 KC-46 dans son usine d'Everett. 

Selon Boeing cet essai en vol constitue une étape importante en vue de la phase de qualification du KC-46 qui devrait intervenir prochainement. Les différents prototypes du KC-46 ont accumulés plus de 2 000 heures de vol et ont dépassé les 1 300 contacts avec différents types d'appareils. Pour autant le programme reste en retard sur les prévisions. Boeing avait annoncé qu'un premier appareil pourrait être livré à l'US Air Force d'ici la fin de l'année 2017. Ce calendrier semble compromis. 

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