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50 ans de l'amarrage entre Gemini 8 et une fusée Agena

L'étage-cible Agena vu depuis la capsule Gemini 8 © NASA

Autre anniversaire ce 16 mars : les 50 ans du premier amarrage au monde entre un vaisseau spatial habité et un étage de fusée inerte, Agena.

Sixième mission habitée du programme Gemini et douzième mission spatiale habitée américaine, Gemini 8 (ou VIII) a été lancée le 16 mars 1966 à l'aide d'une fusée Titan II depuis le centre spatial Kennedy en Floride. A son bord, Neil Armstrong, commandant de bord, et David Scott, pilote.

Environ 5h30 après le décollage, l'équipage s'est amarré* avec succès à l'étage-cible Agena lancé une heure avant Gemini 8. Mais rapidement l'ensemble s'est mis à tourner sur lui-même (probablement du fait d'un moteur d'attitude de la capsule resté bloqué à la pleine puissance), d'abord maîtrisé, puis reprenant de plus belle, au risque de provoquer l'évanouissement des astronautes. Avec un sang-froid exemplaire (qui lui a peut-être valu son ticket pour la Lune), Armstrong réussit à séparer les deux engins et ramener la capsule sur Terre le lendemain, plus tôt que prévu (une sortie extravéhiculaire était notamment pprgrammée), au terme d'une mission considérée comme la plus dangereuse du programme américain avant Apollo 13.

Depuis 2010, Gemini 8 est exposée au Neil Armstrong Air and Space Museum de Wapakoneta (Ohio).

*Le terme arrimage est à proscrire.

 

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